Le quartier général de l’organisation SKA, à l’observatoire de Jodrell Bank près de Manchester, au Royaume-Uni, et le télescope Lovell en arrière-plan. Crédit : Juande Santander-Vela.

Les sites du SKA

En 2012, les membres de l’Organisation du SKA ont annoncé deux sites où le SKA sera construit, en Afrique et Australie. En 2015, le Royaume-Uni a été choisi pour accueillir le quartier général du SKA.

Le site africain

La composante moyenne fréquence du SKA, « SKA-Mid », sera construite en Afrique du Sud.

Le télescope SKA-Mid sera construit dans la région du Karoo, en Afrique du Sud, à environ 90 km au nord-ouest de la ville de Carnarvon. Cette « réserve de silence radio » est déjà le site du télescope sud-africain MeerKAT, un réseau de 64 antennes dont la construction touche à sa fin. Le SKA-Mid sera composé d’environ 140 antennes, chacune d’un diamètre de 15 mètres, combinées aux 64 antennes du MeerKAT, l’ensemble du réseau s’étendant sur une distance de 150 km. Les futures extensions du SKA pourraient permettre d’installer des antennes périphériques dans toute l’Afrique du Sud, mais aussi au Botswana, au Ghana, au Kenya, à Madagascar, à Maurice, au Mozambique, en Namibie et en Zambie.

Site australien

La composante basse fréquence du SKA, « SKA-Low », sera construite en Australie.

Le SKA-Low sera situé à l’observatoire radio-astronomique de Murchison (MRO), à environ 315 km au nord-est de Geraldton, en Australie occidentale. Le Murchison Shire, dans lequel est situé le MRO, est extraordinairement silencieux du point de vue radioélectrique, en raison de sa très faible densité de population : environ 110 personnes vivent sur une superficie de 40 000 kilomètres carrés, soit à peu près la taille que l’on obtiendrait en combinant les zones métropolitaines de toutes les capitales provinciales du Canada. Le MRO héberge actuellement deux installations d’exploration du SKA : le Murchison Widefield Array (MWA) et l’Australian SKA Pathfinder (ASKAP), composé de 36 antennes.  Le SKA-Low sera composé d’environ 130 000 antennes, réparties sur 80 km.

Le quartier général du SKA

Le quartier général du SKA est situé à l’Observatoire de Jodrell Bank de l’Université de Manchester, dans le Cheshire, en Angleterre. Le bâtiment a pour toile de fond le célèbre radiotélescope Lovell, l’un des plus grands projets scientifiques et techniques du XXe siècle. Le siège accueillera à terme plus de 150 employés et visiteurs du monde entier, ainsi que de nombreuses salles de réunion, une salle du conseil et un auditorium de 200 places. Il a été inauguré en juillet 2019 en présence de dignitaires de tous les pays membres du SKA. Le siège abrite désormais l’Observatoire SKA.

Panoramas des deux sites du SKA1, choisis pour leur éloignement des centres de population ce qui implique le silence radio. Panneau supérieur: La région Karoo de l’Afrique du Sud sera le site de SKA1Mid. Panneau inférieur: l’Observatoire de Radioastronomie Murchison dans l’outback de l’Australie occidentale sera le site de SKA1Low.
Crédit: CSIRO; SKA South Africa